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dimarts 19 de juliol de 2011 | Manuel
Estados Unidos: Resistiendo una catástrofe en la enseñanza

LEE SUSTAR, junio-julio de 2011

LAS CIFRAS nos aturden: una reducción de $20 mil millones en el gasto estatal en educación pública en California durante los últimos tres años, y la eliminación de 30.000 puestos de maestros y otros 10.000 de apoyo docente.

Pero aunque toda una semana de protestas de la Asociación de Maestros de California (CTA, por sus siglas en inglés) culminó con seis manifestaciones en todo el estado el 13 de mayo, sigue faltando un reto a largo plazo —no sólo para detener los últimos recortes, sino también para superar los devastadores efectos que éstos ya han tenido.

El debate acerca de cómo resolver la crisis salió a la luz durante las protestas del 9 de mayo en el Capitolio, donde la CTA buscó convencer a cuatro legisladores republicanos de aumentar los impuestos que recaen pesadamente sobre la clase obrera —una propuesta apoyada por el gobernador demócrata Jerry Brown. Pero un grupo de estudiantes universitarios y maestros de base enarbolaron la demanda de hacer pagar más impuestos a los ricos, incluidas 68 personas que fueron arrestadas por negarse a desalojar el Capitolio cuando la policía se los ordenó.

A pesar de llamar a la "ocupación" del Capitolio, la CTA estaba más interesada en un chanchullo tradicional, complementado con algunas imágenes de activistas, en lugar de la clase de protesta que cerró el Capitolio de Wisconsin en febrero. Los manifestantes en Wisconsin ocuparon su Capitolio para tratar de detener una legislación anti-sindical; la CTA buscaba apoyar la política del gobernador Brown de extender unos impuestos regresivos, en lugar de impulsar medidas que hagan pagar a los ricos su parte de la crisis.

Eso no fue suficiente para muchos de los activistas que estuvieron presentes. "No estamos aquí sólo para hacer chanchullos. Estamos aquí para levantar un infierno", dijo Betty Olson-Jones, presidenta de la Asociación de Educación de Oakland, mientras la policía se preparaba a arrestarlos.

Además de los despidos, los recortes han resultado en días festivos no remunerados para los maestros y aulas con un mayor número de estudiantes. De acuerdo a la CTA, casi un millón de estudiantes enfrentan un recorte de cinco a diez días de su año escolar en curso.

Las rondas anteriores de recortes han sido devastadoras para el Distrito Escolar Unificado de Los Ángeles, el más grande del estado. Sarah Knopp, una maestra en la escuela secundaria alternativa Oportunidades Juveniles S.A., describió cómo los recortes han afectado a su escuela, la que fue diseñada para estudiantes que tienen dificultades en las escuelas secundarias tradicionales:

"Estamos perdiendo a todo nuestro personal de oficina excepto a una persona, en una escuela con 350 estudiantes que tienen necesidades superiores a la media, porque la nuestra es una escuela para niños que han perdido la continuidad de su escolarización o tienen problemas de disciplina o asistencia en las escuelas tradicionales.

"Esto nos obliga a utilizar nuestro dinero federal del Título I, el que supuestamente debe ser usado para proveer apoyo escolar como maestros asistentes, para contratar gente que nos ayude a tapar los hoyos en la oficina. Sólo que en vez de ser trabajadores sindicalizados, ellos harán sólo $11 por hora. Ya no tenemos apoyo psicológico para una población de gran necesidad, viviendo en los barrios más pobres y violentos de Los Ángeles. Tampoco tenemos consejeros".

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MUCHOS DE LOS MAESTROS más jóvenes en Los Ángeles han pasado por la experiencia de ser "RIFeados" (RIF: Reduction-In-Force) -es decir, han recibido una notificación de despido en los últimos dos años.

Muchos de los RIF fueron cancelados -en parte debido a las concesiones en los aumentos salariales que el sindicato hizo. Pero después de tener una congelación salarial durante varios años y de hecho un recorte debido al impago de los festivos, los docentes de Los Ángeles están siendo amenazados con una nueva ronda de 4.000 despidos a menos que acepten aún más días festivos sin paga.

Los Maestros Unidos de Los Ángeles está organizando contra los recortes, pero RIF ya ha causado miedo y confusión entre los docentes afectados.

"Para los maestros RIFeados, la presión está en luchar y organizar larga y duramente para conseguir la cancelación de tantos RIF como sea posible, y no aceptar los injustos recortes y feriados impagos", dijo Rebecca Sol, una maestra de la Escuela Secundaria Roosevelt, que fue despedida y recontratada junto con todos los maestros de matemáticas y ciencias. "Al mismo tiempo, esperas por un rápido y exitoso final a la incertidumbre que dificulta la capacidad de muchas personas a planificar para el futuro cercano".

Mientras son los recortes en Los Ángeles agarran los encabezados, los distritos escolares en los suburbios y las ciudades y pueblos más pequeños del estado también tambalean. John Green, el recién electo presidente de la Asociación de Maestros de Castro Valley, describió el impacto de la austeridad en su sistema escolar:

En el Distrito Escolar Unificado de Castro Valley, nuestro programa de intervención en situación de riesgo fue desmantelado en las escuelas media y secundaria, se eliminó la reducción de clases para noveno grado en Inglés y Álgebra, y cortaron en un tercio la consejería en la escuela de verano, afectando a los estudiantes más necesitados. También aumentaron el tamaño de las clases de kínder a tercer grado de 20 a 25 estudiantes, despidiendo de una docena de maestros un una unidad de 420.

El recorte también diezmó la educación de adultos, terminó la financiación para los deportes escolares en todos los niveles, desmanteló parte del programa de música del distrito, y eliminó 10 por ciento de los trabajadores de limpieza del distrito. El personal certificado —enfermeras, maestros y consejeros — no ha tenido un aumento salarial en cuatro años. Pero al mismo tiempo, las primas distritales de seguros de la salud han aumentado alrededor de un 8 por ciento anual.

Junto con los devastadores recortes a la educación de kínder a la secundaria, una propuesta solución al déficit presupuestario golpearía a la educación superior. Unos 10.000 estudiantes podrían ser rechazados por la Universidad Estatal de California, y unos 400.000 más no podrían matricularse en colegios comunitarios por falta de capacidad.

Los republicanos en la legislatura californiana afirman que la crisis presupuestaria se puede evitar aprovechando el reciente aumento de los ingresos fiscales del estado para cubrir el déficit en la educación. Pero el sindicato docente argumenta que sin una solución permanente, el déficit a la financiación de las escuelas re-emergerá.

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LA CAÍDA espiral de la educación de kínder a la secundaria en California es una tendencia nacional. De acuerdo con un portavoz de la Federación Americana de Maestros, unos 172.000 puestos de trabajo en la educación pública han sido eliminados desde el 2008 —incluyendo casi cien mil en los últimos 12 meses.
Para los partidarios de "reforma escolar" empresarial, el desastre presupuestario de las escuelas de California no es una crisis, sino una oportunidad —para vilipendiar aún más a los maestros. Por ejemplo, Larry Sand, el presidente de la Red de Empoderamiento de Maestros de California, un grupo anti-sindical, hizo la increíble afirmación de que la seguridad laboral de los maestros es la raíz de la crisis presupuestaria del estado:

Hay que matar el arcaico sistema de antigüedad. El sistema actual no tiene en cuenta la calidad de enseñanza, dando preferencia a la longevidad a la hora de tomar decisiones de personal. Si tenemos que perder algunos maestros, ¿por qué no despedir primero a los de peor calidad?"
El economista y socio del Instituto Hoover Eric Hanushek dice que con eliminar sólo un 7 por ciento de los maestros con peores logros magisteriales mejoraría dramáticamente los resultados educativos, mientras que ahorraría millones de dólares en salarios. Claro, es cierto que podría aumentar algo el número de estudiantes en las clases, pero los niños tendrían mejores maestros. No está mal el cambio. Al mismo tiempo, se puede desacreditar el mito de que siempre es mejor el tamaño pequeño para las clases.

La derecha política también pone en duda la cifra de $20 mil millones de recortes en el gasto de educación del estado de California desde el 2008, alegando que el dinero de estímulo federal compensó por la mayor parte de los cortes, y que algunos de ellos son en realidad pagos aplazados, o facturas que el Estado con el tiempo reparará.

Pero incluso en los estimados más conservadores, los fondos escolares de California se han reducido desde un máximo de $56,6 mil millones en el año fiscal 2007-08 a menos $50 mil millones en los últimos cuatro años.

Y dada la creciente crisis social como consecuencia de la recesión y la débil recuperación económica —por ejemplo, la tasa de desempleo en California se mantiene al 12,3 por ciento — los recortes a la educación tienen aún mayor impacto social, ya que los niños que necesitan servicios de apoyo no los encuentran disponibles.

Las protestas de la CTA se hicieron con el objetivo de evitar que empeorara la situación. El sindicato realizó una campaña para extender los impuestos instituidos por el ex gobernador republicano Arnold Schwarzenegger.

Su sucesor, el demócrata Jerry Brown, ha pedido a los legisladores que aprueben la extensión para prevenir otros $4 mil millones en recortes a la educación. Si no se aprueba, los recortes serán aún más graves. Unos 20.000 avisos de RIF fueron enviados por los distritos escolares el 15 de marzo en previsión de lo peor.

El Distrito Escolar Unificado de San Francisco, que absorbió unos $113 millones en recortes el año pasado, enfrenta unos 84 millones dólares en recortes adicionales.

La maestra de primaria, Adrienne Johnstone, miembro de Educadores Unidos de San Francisco y ex candidata a presidenta del sindicato en la lista de los Educadores por una Unión Democrática, explicó cómo los recortes afectarán a la enseñanza en sus clases:

El tamaño de mi clase incrementará de 23 hasta 33 alumnos el año que viene. Nuestra escuela va desde el kínder a octavo 8, con sólo dos asistentes docentes. Tenemos un administrador, ningún subdirector y un consejero tan sólo dos días a la semana. Uno de los asistentes docentes también trabaja de mesero y de maestro después de la escuela. Trabaja en las noches y fines de semana en los juegos de los Gigantes durante la temporada de béisbol para hacer frente a los gastos. Las subvenciones que utilizamos para rellenar los huecos en nuestro presupuesto se están acabando.
Necesitamos más recursos en nuestras escuelas en tiempos de desempleo y crisis económica, no menos. Vamos de peor en peor. Yo estaba hurgando en el sótano de la escuela la semana pasada para tratar de encontrar un proyector roto para robarle un foco de luz, porque el mío se apagó y no tenemos dinero de reserva. ¿Así debo pasar mi tiempo para planificar clases?

Me siento en las conferencias con las familias y les digo que su hijo necesita ayuda adicional debido a que el estudiante no puede leer y entender material de quinto grado. Pero no tengo nada de ayuda que ofrecer. No hay forma de que nuestras familias paguen clases particulares para sus hijos, ni cuidado después de la jornada escolar. Pero todos estos servicios adicionales de la escuela fueron cortados desde hace mucho tiempo. Tuvimos que luchar para mantener abierto nuestro programa de horas extras para todos los estudiantes el año pasado. Es aterrador saber que de alguna manera podría empeorar".

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EL ENFOQUE de la CTA de extender los impuestos, en lugar de exigir que los ricos paguen más, frustra a muchos maestros y activistas, que señalan el carácter regresivo de los impuestos, incluyendo un aumento del 1 por ciento en impuesto a la ventas y un aumento en la tasa de matriculación de vehículos.

Bob Samuels, el presidente del Consejo de la Universidad de la Federación Americana de Maestros, que representa a los profesores y bibliotecarios de la Universidad de California, explica que el dinero está ahí, no sólo para pagar la educación, sino para resolver la crisis presupuestaria estatal:

California tiene la economía más grande de todos los estados en los Estados Unidos, con un producto bruto de poco más de $1,9 billones de dólares. Sin embargo, el próximo año, los californianos van a gastar menos de $85 mil millones de dólares en el presupuesto del estado, y todavía hay un déficit de $12 mil millones. Esta estadística significa que el presupuesto total del estado es menos del 5 por ciento de la economía estatal, y el déficit es inferior al 1 por ciento; sin embargo, se considera California como estado de altos gastos y de alta tributación. Nada más lejos de la verdad —al contrario, California es un estado muy rico en el que muchos individuos ricos y empresas pagan poco o nada de impuestos".

Samuels sostiene que los sindicatos deben apoyar los esfuerzos de Brown para extender los impuestos sólo si el gobernador está de acuerdo con permitir que una mayoría simple de la legislatura apruebe nuevos impuestos; aumentado la tasa impositiva máxima del 9,3 por ciento al 11 por ciento para obtener $5 mil millones en ingresos anuales del estado; cerrando las lagunas y hoyos para obtener unos $6 mil millones al año; e imponiendo cargas fiscales a la extracción de petróleo en un 9,9 por ciento para canalizar unos $1,2 mil millones a la educación superior.

Joshua Pechthalt, recientemente elegido presidente de la Federación de Maestros de California, informó que una encuesta de opinión encargada por su sindicato encontró que un 78 por ciento apoya un aumento del 1 por ciento de impuestos para el 1 por ciento más ricos en California, una medida que generaría $2.5 mil millones en ingresos.

"Pero en diciembre, cuando el Congreso extendió los recortes de impuestos de Bush para los ricos, se entregó al 1 por ciento de los más ricos de California unos ingresos fiscales extras $9 mil millones de dólares —equivalente a la mitad del déficit del presupuesto estatal de este año", escribió en un artículo de opinión.

Johnstone, maestra de escuela intermedia de San Francisco, también dice que debería centrarse la atención en los impuestos de los ricos, en lugar de seguir con impuestos regresivos:

La idea de ir a Sacramento y pedir a Jerry Brown que detenga su paquete de medidas fiscales sobre la clase obrera de este estado es una locura. Creo en verdad que tenemos que dejar de apoyar estas "soluciones" a corto plazo al problema de la educación. Yo voy a Sacramento a exigir que las compañías petroleras y los ricos paguen algo de impuestos en este estado. Voy a exigir una educación pública de calidad y servicios públicos para todos en California.

Esta idea —la gravar a los ricos para arreglar nuestras escuelas y financiar los programas sociales necesarios de forma urgente— es ignorada por los políticos demócratas y republicanos, quienes sólo debaten cuánto recortar. Pero como demostró la movilización sindical en Wisconsin, una campaña audaz de la gente trabajadora tiene el potencial de convertir el sentimiento en contra de los recortes en un apoyo activo [al sector público].

Por desgracia, la CTA rehusó ese tipo de actividad en Sacramento. Pero los miembros de base del sindicato y los activistas en contra de los recortes pueden estar seguros de que tienen el apoyo de la opinión pública mientras se preparan para el siguiente paso en esta lucha.

Font: Obrero Socialista

+ Info:

New showdown for teachers.
Lee Sustar looks at the debates among teacher activists across the U.S. as the Chicago Teachers Union squares off with the new mayor, Rahm Emanuel. June 30, 2011

Teachers send a message.
Doug Singsen and Rebecca Sun report on the energetic and angry teacher-led protests against budget cuts in New York and Los Angeles. May 16, 2011

A crisis for teachers union reformers?
Lee Sustar looks at the debate in the union reform movement following Chicago Teachers Union President Karen Lewis’ endorsement of anti-labor legislation. April 21, 2011


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